Partners 24 november 2023

Bouwe de Vries neemt afscheid van vanillefamilie bij Nielsen-Massey

‘Door vertrouwen en openheid kunnen specialiseren’

Achttien jaar lang was hij algemeen directeur bij vanillespecialist Nielsen Massey. Bouwe de Vries gaat per 2024 met prepensioen. Daarmee zwaait hij ook af als onze Bakery Sweets Center-voorzitter. “Ik heb altijd een project nodig gehad”, vertelt de ondernemer. Gelukkig wist de familie Nielsen dat en kreeg hij voldoende uitdagingen voor zijn kiezen. Nu laat deze Fries zijn ‘Amerikaanse familie’ in goede handen achter. Alle stappen die hij nam in zijn carrière, hielden hem geworteld in het Friese.

Telecom, bouw en food

De Wergeaster kijkt terug op een carrière in de telecom, bouw en uiteindelijk in de food. Allemaal in de omgeving van Leeuwarden, maar het had net zo goed Amsterdam, Arnhem of Middelburg kunnen worden. Hoe dat zo is gelopen? Bouwe kan het tot in detail vertellen. Tot op een dinsdag in december 1983 – hij heeft het allemaal nog scherp op zijn netvlies. Na zijn verhaal blijkt hoe de cirkel na bijna 50 jaar werken weer rond is. Het begon met glazen flessen, – toen nog zwaar niet-ergonomisch werk, en het eindigt met het – geautomatiseerd – bottelen van vanille-extracten.

Overal waar hij werkte, nam hij de opgedane kennis mee naar de volgende stap in zijn carrière. “Op mijn 15e begon ik bij de Frico, als bijrijder op de vrachtwagen”, stapt hij terug in de tijd. “Glazen flessen in ijzeren kratten bij de melkboeren brengen. Je kunt je voorstellen hoe koud die kratten ’s winters werden.” Werken was wat Bouwe het liefste deed; school was bijzaak. “Met de vrachtwagen werd ik naar de meao gebracht en in de middag ging ik liftend naar huis. Op een bepaald moment gaf ik me op voor de keuring – ik wilde bij de marine. Ik werd warempel geaccepteerd!” Toch besloot de jonge Fries het meao-examen te doen, met goed resultaat. Hij kon aan de slag bij Frico. “Al gauw werd met een kantoorfunctie aangeboden, maar boekhouden? Dat was niets voor mij.” Een advertentie in de krant trok Bouwes aandacht: hij ging aan de slag bij het ministerie van volkshuisvesting.

Werken met mensen

“Enorm veel typewerk was dat”, blikt hij zuchtend terug. “En je mocht geen fouten maken, hè? Van Tipp-ex wilde men niets weten.” Bouwe kwam algauw terecht aan het loket, waar hij informatie opzocht voor notarissen, makelaars en ruziënde buren. “Daar ontdekte ik hoe mooi ik het vind om met mensen te werken. Het deed ook aanspraak op mijn integriteit. ’s Ochtends kwam dan partij A in het geschil om informatie over bijvoorbeeld een erfgrens, terwijl ik in de middag diezelfde informatie aan partij B moest verstrekken.”

Thuis in het kadaster

Toen de digitalisering zijn intrede deed, was Bouwe nauw betrokken. Daarna werd hij als jonge twintiger aangewezen toe te zien op de bouw van het huidige Rijkswaterstaatpand in Leeuwarden, waar het ministerie zijn intrek deed. Een flink aantal projecten volgde; het werd hem toevertrouwd. Landmeters, ruilverkaveling, kadaster en CAD-systemen – Bouwe maakte zich erin thuis en coördineerde opdracht na opdracht. Toen het kantoor naar Middelburg verhuisde en het ministerie vroeg of Bouwe meeging – zelfs voor zijn vrouw Angré werd een baan gevonden, haakte hij af. Friesland verruilen voor Zeeland? Dat was een brug te ver.

Plannen op de minuut

Hij had zijn roeping gevonden. Het coördineren van grote projecten, het opzetten van start-ups, het ontdekken van nieuwe markten (glasvezel, windmolens en warmtekrachtprojecten) en vooral het contact houden met mensen. Kwaliteiten die zich bij Bouwe de Vries de komende jaren verder zouden ontplooien. Daarbij plaatst hij wel een voorzichtige kanttekening: “Ik ben geen bouwkundige, maar houd me vooral bezig met het regelwerk achter de schermen. Als een soort financieel manager.” Bouwe vertelt met een enorme bevlogenheid over de bouw van de windmolens langs de A6 bij Lelystad. “Een gigantisch project dat 2,5 jaar in beslag nam, waarvoor ik de planning mocht doen. Soms werd er op de 15 minuten nauwkeurig gepland. Machtig, vond ik dat!”

‘Een kantoorbaan? Nee, dat was niets voor mij’

Arnhem dan misschien?

Met de verhuizing van opdrachtgever Nuon naar Arnhem werd Bouwe gevraagd mee te gaan. “Ik kon bij de staf komen. Maar voortaan alles vanachter een bureau doen? Mij niet gezien.” Dus keek de projectpionier weer om zich heen. UPC in Leeuwarden strikte hem voor de klus om callcenters op te bouwen. “En weer bleef ik in Leeuwarden”, lacht Bouwe. “Door omstandigheden ben ik altijd in de buurt gebleven.”

Nielsen Massey

Een fastforward via een eigen telecombedrijf, het voorzitterschap van het Iepenloftspul (openluchttheater) en heel veel opgedane kennis in de wereld van certificeringen, naar de food. Hoe kwam Bouwe bij Nielsen Massey, de vanillespecialist, terecht? “Heel simpel: via mijn buurman. Hij vertelde dat ze een plantmanager zochten. Ik nam er een kijkje en zag hoe er in dit toen nog kleinschalige bedrijf werd gewerkt. Alles gebeurde handmatig: het vullen van de flesjes, een ringetje erom doen, de dop erop draaien en het etiket erop plakken.” Bouwes handen jeukten: hij zag hier kansen om de productie efficiënter te maken en op te voeren. De Fries zette de stap naar dit familiebedrijf met roots in Chicago, maar niet zonder enige scepsis van de familie Nielsen. “’Die man komt uit de telefonie, wat heeft hij nu met voeding?’, was hun eerste reactie”, lacht Bouwe.

“Twee maanden later mocht ik op gesprek komen”, vertelt hij verder. “Ik kreeg de vraag voorgeschoteld: ‘Wat moet er volgens jou gebeuren?’. Daar had ik maar één antwoord op: automatiseren! De familie gaf me carte blanche.” De nieuwe plantmanager kende nog iemand van Frico, zijn eerste werkgever. “Daar wisten ze hoe je flessen moet vullen. Jaap Boorsma hielp me met een begrijpelijke automatiseringsslag. Een die niet teveel aanpassingsvermogen vroeg van de medewerkers bij Nielsen Massey.” De verandering boekte resultaat: “We draaiden 50 procent meer, en konden nu alle opdrachten aan!”

Specialisten

Het toen tienjarige Nielsen Massey-filiaal in Leeuwarden groeide. “We werden dé specialisten op ons gebied. Door onderling vertrouwen en open te zijn naar elkaar, en door mij de ruimte te geven, konden werknemers én bedrijf zich ontwikkelen. Daarnaast was het voor mij belangrijk om ook de Amerikaanse manier van zakendoen te respecteren. Het is een heel fijn, persoonlijk familiebedrijf. We zijn een goede match.”

‘Soms kostte het me bijna de kop, omdat ik me overal bij betrokken voelde’

De oud-directeur kijkt terug op een fantastische tijd met zijn Leeuwarder team en zijn ‘Chicago family’. “Ik heb veel risico’s genomen, maar geen dubbeltje schuld. Ik moet zeggen dat ik de directie dankbaar ben voor de vrijheid die ik kreeg. Soms kostte het me bijna de kop; ik voelde me overal bij betrokken. In de fabriek weet ik elk draadje en boutje te vinden. Ik ben altijd heel streng geweest. Voor mezelf, maar ook voor het personeel. Dat heeft als resultaat dat we alle certificeringen in bezit hebben.” Hoe het kan dat deze avontuurlijke Fries het zo lang op één plek uithield? Bouwe lacht: “De familie wist van mij: Bouwe heeft een project nodig. En dat kreeg ik dan ook, keer op keer. Na de automatiseringsslag volgde een grote verhuizing, van de Uranusweg naar de Apolloweg. En zo was er elke keer wel een uitdaging. Ik stapte er iedere keer weer in als in een wedstrijd die ik wilde winnen. Maar niet ten koste van de mensen; die dragen het bedrijf. Open naar elkaar toe zijn is zó belangrijk. Ik denk dat ik dat altijd ben geweest. En anders heb ik het met de beste bedoelingen gedaan.”

Scheidend BSC-voorzitter Bouwe de Vries, in zijn achtertuin in Wergea

Meer bereiken door elkaar vaker te treffen

Nu het bedrijfsbureau van Nielsen Massey is gecentraliseerd, is het voor Bouwe de Vries tijd om met prepensioen te gaan. Terug naar de projecten. Zoals het enthousiasmeren van basisschoolkinderen voor een toekomst in de bouwsector, waar hij zelf ooit een vliegende start maakte. Daarnaast is het voorlopig vooral tijd om te genieten van zijn familie, reizen, vrienden en het verenigingsleven. Als voorzitter van Bakery Sweets Center neemt hij per 2024 afscheid. Zijn duidelijke taal, bevlogenheid en prachtige openingswoorden tijdens vergaderingen gaan we missen. Bouwe geeft de bedrijfsvereniging nog een verbindende tip mee: “Zoek elkaar vaker op! De waardering voor het initiatief groeit wanneer je fysiek bijeenkomt en de lijntjes kort houdt. Wil je meer bereiken met elkaar? Dan moet je elkaar vaker zien.”

Tekst & foto’s: Clara Bloemhof

Schrijf je in voor de nieuwsbrief

Volg ons op Facebook, Instagram en LinkedIn